El grupo de fortificaciones del siglo XVII y XVIII, los sitios históricos de Portobelo y San Lorenzo, son ejemplos excepcionales de la arquitectura militar colonial española de este período. Estas fortificaciones, impregnadas de historia, son un magnífico ejemplo de arquitectura militar española, situado en un entorno natural de gran belleza.
Las fortalezas, castillos, barracas y baterías de Portobelo crearon una línea defensiva alrededor de la bahía y protección del puerto; las obras en San Lorenzo había custodiado la desembocadura del Río Chagres. Conquistado por Henry Morgan en 1668 y por el Almirante Edward Vernon en 1739, estas fortificaciones fueron reconstruidas continuamente porque su mando, el acceso al Istmo de Panamá, que siempre ha sido de suma importancia para el comercio de Europa con sus colonias. En 1761 los españoles reconstruyeron el fuerte por tercera vez, construcción de las estructuras vistas hoy. Sin embargo, había cambiado las rutas comerciales y la nueva fortaleza no sufrió ningún nuevos ataques.
La arquitectura militar española de Antonelli caracteriza el primer periodo de la construcción (1596-99) y el estilo neoclásico de Salas y Hernández (1753-60) dominó luego.

El Instituto Panamericano de Geografía e historia, junto con otras organizaciones internacionales, ya reconoce los sitios de Portobelo y San Lorenzo El Real de importancia universal; son un eslabón esencial para la comprensión de la historia americana. Las fortalezas son sin embargo en un pobre estado de conservación.
Fuerte de San Lorenzo fue abandonado por España en 1821, cuando Panamá se convirtió en independiente. Después de que Panamá se convirtió en parte de Colombia, el fuerte fue utilizado como prisión, entonces como el punto de entrada de correo desde Gran Bretaña a América Latina. Durante la fiebre del oro de California en 1849 sirvió como un camping para aventureros, particularmente en el antiguo pueblo de Chagres por debajo de la fortaleza y en la orilla oeste del Río Chagres. El Río Chagres se quedó como la principal ruta Interoceánica hasta la construcción del ferrocarril de la isla de Manzanillo (ahora ciudad de Colón) a Panamá en el año 1850.